Salgs- og markedsdirektør Eirik Nikolaisen viser den nye fabrikken til den tradisjonsrike selskapet. De neste fem årene sikter de mot en tidobling av omsetningen. Foto: Herman Henriksen

107 år gammel start-up

Vesteraalens, en av Nord-Norges sterkeste merkevarer, er i sterk vekst. Samtidig som en ny toppmoderne fabrikk står ferdig på Sortland, vil bedriften erobre det vanskelige kinesiske markedet.

– Det føles mer som å jobbe i en start-up enn i en over 100 år gammel bedrift, sier salgs- og markedsdirektør Eirik Nikolaisen der han viser rundt i den nye fabrikken på hele 17000 m2, som ligger sentralt plassert i havna på Sortland.

Det er første dagen de berømte fiskebollene produseres i den nye fabrikken, og Nikolaisen ser med begeistring på at hermetikkboksene med den karakteristiske grønne fargen farer forbi på produksjonsbåndet.

– Boksen er mer eller mindre den samme som den var for 107 år siden. Den er blitt et ikon, men Vesteraalens er mye mer enn en fiskebolleprodusent. Vi produserer filet, olje og marine ingredienser, og nå har vi investert flere hundre millioner kroner i ny fabrikk for å utvikle oss videre, forteller han.

Kinesiske fiskeboller

På veggene i administrasjonsfløyen og i kantina henger fotografier som viser bedriftens stolte historie. I glass og ramme finnes brevene fra polfarer Roald Amundsen i forbindelse med at fiskebollene var med som proviant på ekspedisjon til Nordøstpassasjen i 1918. Nå skal fiskebollene ut på nye eventyr, i mai går den første forsendelsen med fiskeboller til Kina.

– Kina er et kapittel for seg. Det er det største fiskebollespisende landet i verden, og særlig sør i Kina er fiskeboller «street food», på samme måte som pølser er i Norge, sier Nikolaisen.

Innen tre år ønsker Vesteraalens å selge 3-4 millioner fiskebollebokser i Kina, til sammenligning spiser nordmenn 1,6 millioner bokser i året. Den ambisiøse kinesiske strategien er en del av en større plan for vekst i selskapet de kommende årene.

Pensjon som konkurransefortrinn

Sander Seglem i Vesteraalens er opptatt av god pensjonsordning, som gjør det mulig å leve mest mulig likt når overgangen til pensjonslivet kommer. Foto: Herman Henriksen

For å lykkes med denne strategien trenger Vesteraalens høykompetent arbeidskraft, og i kampen om å tiltrekke seg de beste hodene, spiller bedriftens tjenestepensjon en nøkkelrolle.

I fjor høst innførte selskapet en ny innskuddsbasert pensjonsordning med opptjening av pensjon fra første krone. Ordningen går ut på at det spares seks prosent av bruttolønn i året til framtidig pensjon, der bedriften bidrar med fire prosent, og den enkelte ansatte med to prosent. Ordningen er så god at unge arbeidstakere som har spart til pensjon lenge, nesten vil ha det samme å rutte med når de blir pensjonister.

– Det er jo fantastisk. Å kunne fortsette med den livsstilen en er blitt vant til også etter at en er blitt pensjonist, er jo helt supert, sier Sander Seglem.

24-åringen er produksjonsleder for bioteknisk avdeling, den mest høyteknologiske delen av selskapet. Med bakgrunn fra gruveindustrien på Sørlandet kom han til Vesteraalens som prosesstekniker for tre år siden, og har siden gjort lynkarriere i selskapet.

– Jeg synes pensjonsordningen er en god indikasjon på at bedriften tar vare på sine ansatte, på at de bryr seg. Og ikke bare om at vi har det bra på jobben, men at vi også får et godt liv når vi er ferdig i tjeneste, mener Seglem.

Allmøtebestemt

– Å spare til pensjon gjennom arbeidsgiver er den beste måten å spare på. Den ansattes andel av sparingen gir automatisk skattefradrag for den ansatte og arbeidsgiver betaler alle omkostninger. I tillegg er sparingen forsikret ved uførhet. Dette sikrer den ansatte at pensjonssparingen fortsetter også ved uførhet, sier Eivind Larsen, pensjonsspesialist i SpareBank 1 Nord-Norge.

I fjor høst deltok han på et allmøte blant de ansatte i Vesteraalens og presenterte mulige pensjonsløsninger. Møtet resulterte i at de ansatte og bedriften ble enige om en ordning som er bedre enn den lovpålagte, i form av et spleiselag mellom bedriften og den enkelte ansatt for å sikre en bedre pensjon.

– Det nye nå er at stadig flere bedrifter tenker mer offensivt og øker pensjonssparingen på sine ansatte. Vi ser mer omfattende pensjonsordninger der de ansatte sammen med bedriften bidrar for å sikre sin egen alderdom, men vi anbefaler likevel den enkelte fortsatt å spare til pensjon i tillegg selv, sier Larsen.

En del av strategien

I den splitter nye fabrikkhallen hos Vesteraalens stemples lokket på hermetikkboksene på i rasende fart. Bare den siste kvalitetskontrollen gjenstår før fiskebollene skal sendes ut på det internasjonale markedet. Selskapet ruster seg nå til en kraftig vekst i årene som kommer.

– Vi omsatte for 80 millioner i fjor, om fem år skal vi omsette for 600-700 millioner kroner, dette er en tidobling.  Vi utvikler oss fra å være en tradisjonell fiskebolleprodusent til en kunnskapsbedrift, og pensjonsordningen er en superviktig del av strategien vår, avslutter Eirik Nikolaisen.

Foto: Herman Henriksen